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Abr 04/2021

'Ingenuity', el helicóptero de la NASA diseñado especialmente para volar en Marte

Foto: NASA

A bordo de la Perseverance viajaba el poderosísimo helicóptero Ingenuity, un dron que pasó un par de meses muy a gusto en la “barriga” del rover y que hoy logró de despegar en Marte para explorar el planeta.

La NASA explicó que este robot será el primer helicóptero en sobrevolar otro planeta y tiene un diseño especial para poder “alzar el vuelo” en la atmósfera marciana, taaan diferente a la que tenemos en la Tierra.

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En la primera fotografía en alta resolución del Ingenuity enviada por Perseverance a la Tierra, pudimos ver al helicóptero sobre el suelo marciano, con sus cuatro patitas extendidas, justo debajo de la barriga del rover donde viajó millones y millones de kilómetros hasta el cráter Jezero.

Hoy, ¡por fin! y después de un par de cancelaciones, pudimos ver al dron volar en Marte.

¿Por qué el helicóptero Ingenuity es diferente a los drones de la Tierra?

Uno de los primeros retos a los que las científicas de la NASA se enfrentaron al diseñar al Ingenuity fue que la gravedad de Marte es aproximadamente un tercio de la Tierra, pero su atmósfera tiene sólo 1% de la densidad de la Tierra.

Estas características hacen muy difícil generar el impulso necesario para despegar del suelo.

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Por si eso no fuera poco, este pequeño dron debe ser ligero, pero muy resistente para soportar las inclemencias del clima marciano. Además, debe cargar con todo lo necesario para compartir imágenes y recargar su batería.

¿Y entonces? Imagínate que este aparatito pesa 1.8 kilos y su gran objetivo es demostrar que se puede operar y elevar un helicóptero en Marte, aún con todas las dificultades que eso acarrea. Para lograrlo, sus hélices son más grandes y giran más rápido de lo que sería necesario hacerlo en la Tierra.

Preparándose para el despegue

Desde hace un par de semanas, el helicóptero estuvo preparándose para su primer vuelo.

La NASA explica que para el primer vuelo, el helicóptero se elevará y flotará entre 20 y 30 segundos y aterrizará.

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Ese será un hito importante: el primer vuelo propulsado en la atmósfera extremadamente delgada de Marte. Después de eso, el equipo intentará vuelos experimentales adicionales de distancia y altitud cada vez mayores. Una vez que el helicóptero complete su demostración de tecnología, Perseverance continuará con su misión científica”.

Imagínate, un helicóptero volando a 471 millones de kilómetros de la Tierra, ¡increíble!

¿Cómo sobrevivirá Ingenuity en Marte?

Según explica Bob Balaram, ingeniero en jefe del proyecto de helicópteros de Marte en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, el Ingenuity ha estado conectado a la Perseverance, por lo que ha podido cargar su batería al 100% y usa un calentador controlado por termostato que se “alimenta” del rover.

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Este calentador es el que mantiene el interior del helicóptero a 7.2ºC, aún durante el intenso frío de la noche marciana, cuando la temperatura llega a -92.7ºC.

Mantener la temperatura estable es clave para proteger la batería y los componentes electrónicos del dron.

Antes de que Ingenuity deje caer los últimos centímetros sobre su aeródromo, Perseverance cargará la batería del pequeño helicóptero al 100% del estado de carga. Eso es algo bueno, porque Ingenuity tiene que hacer funcionar su propio calentador con su propia batería después de la caída. ¡No más energía gratuita del rover!”, dice el ingeniero Balaram de la NASA.

Pero nuestro querido dron también tendrá otra fuente de energía: el Sol. Y aunque es “energía gratis” en Marte también tiene sus “asegunes”.

La energía del Sol en Marte es más débil, sólo tantito más de la mitad de lo que obtenemos en la Tierra en un día soleado. Sin embargo, de nuevo las científicas lo hicieron increíble: el panel solar del helicóptero es de alta tecnología, lo que permitirá cargar su batería.

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